Среди факторов внешней среды, способствующих появлению сахарного диабета, называют пожилой возраст, ожирение, переедание, малоподвижный образ жизни, стресс, обычно сопровождающийся выбросом контринсулярных гормонов (катехоламины, глюкокортикоиды). Указывают и на значение внутриутробной задержки развития и голодания в раннем детском возрасте, которые могут привести к нарушениям формирования островкового аппарата и сахарный диабет 2-го типа во взрослом состоянии.

Среди перечисленных факторов наибольшее значение придается ожирению, т. к. оно само по себе способствует развитию инсулинорезистентности. Считается, что инсулинорезистентность при ожирении может быть связана с продукцией жировой тканью ряда активных метаболитов, в том числе лептина, фактора некроза опухоли а, свободных жирных кислот, которые могут модулировать секрецию инсулина и повышать периферическую инсулинорезистентность. Периферическая инсулинорезистентность и ожирение входят в метаболический синдром X.